Char léger M3/M5 Stuart

Le Stuart est un char léger américain de la Seconde Guerre mondiale. Il équipe également les forces britanniques et du Commonwealth (Canada, Australie, Nouvelle-Zélande, Afrique du Sud), ainsi que certains pays alliés comme la Chine nationaliste, la France, la Belgique, l'Union Soviétique, le Brésil, Cuba et d'autres nations d'Amérique Latine. Bien qu'il est destiné à être remplacé par le M24 Chaffee en 1943/1944, il reste en service en grand nombre jusqu'à la fin du conflit.

Au total, plus de 25,000 exemplaires (dont 13,859 M3, 2,075 M5 et 6,810 M5A1) sont construits de mars 1941 jusqu'au début de l'année 1945, toutes variantes et sous-variantes confondues y compris britanniques. Baptisé par le Royaume-Uni du nom d'un des plus célèbres généraux confédérés de la Guerre de Sécession, James Ewell Brown "Jeb" Stuart, il reçoit également dans l'armée anglaise le surnom affectueux de "Honey" (Chérie) par certains équipages. Au sein de l'US Army, cependant, il conserve sa désignation d'origine "Light Tank M3" ou "Light Tank M5".




Historique de la conception et du développement.

En analysant les évenements en Europe en 1939 et 1940, les stratèges et les concepteurs de chars américains réalisent que le Light Tank M2 va rapidement devenir obsolète et dépassé techniquement. Ils décident de réaliser une version améliorée. Cette nouvelle conception, qui comprend un blindage plus épais, une suspension modifiée et un nouveau système de recul du canon, reçoit la désignation de "Light Tank M3". La production en série commence en mars 1941 et se poursuivra jusqu'en octobre 1943. Comme son prédécesseur M2A4, le M3 est équipé d'un canon M5 de 37mm et de cinq mitrailleuses Browning M1919A4 de calibre .30-06 (7.62mm): une coaxiale avec le canon, une sur affût au sommet de la tourelle, une sur la droite du glacis avant incliné, et deux installées dans des sabords (gauche et droit) à l'avant du glacis vertical. Plus tard, le canon M5 sera remplacé par un M6 L/53 plus petit et plus léger, et les deux sabords avant de mitrailleuses supprimées.

Photo ci-dessous: M3 Stuart à Fort Knox, dans le Kentucky, en 1942. On distingue le glacis vertical qui caractérise cette version initiale du chars, et les sabords gauche et droit équipés de deux mitrailleuses de 7.62mm.


A l'intérieur, le moteur radial est installé à l'arrière, avec les pignons de chaines à l'avant. L'arbre de transmission relie les deux composants et traverse le fond du compartiment de combat. Cette configuration ne va pas sans poser de problèmes: le vilebrequin gêne les mouvements des membres d'équipage. Pour y remedier, la caisse reçoit un plancher de compartiment, ce qui diminue encore son volume, déjà exigu.

Les moteurs radial à cylindres étant destinés prioritairement à l'aéronautique, une nouvelle version du chars est développée, équipée de deux moteurs automobiles jumelés Cadillac V-8 et d'une nouvelle transmission Hydra-matic, qui nécessitent un châssis et une tourelles remodelés. La nouvelle propulsion est plus silencieuse et son système de refroidissement plus efficace. La transmission automatique constitue également un entrainement plus facile des équipages. Le nouveau modèle, initialement appelé M4, mais pour éviter toute confusion avec le Sherman, est rapidement redésigné "Light Tank M5". Le glacis avant vertical du M3 a été remplacé par un glacis incliné et la trappe d'entrée/sortie de la tourelle installée au sommet, mais en dépit des critiques défavorables sur la faible puissance de feu du M3, sa version améliorée est équipée du même canon de 37mm. La production du M5 remplace graduellement celle du M3 à partir de la fin d'année 1942. Le projet M7 ayant été annulé, il faut attendre novembre 1944 pour que les premiers exemplaires de son successeur désigné, le M24 Chaffee, apparaissent en Europe.

Photo ci-dessous: M5 Stuart au cours du Thunder Over Michigan, le 5 août 2006.



Carrière opérationnelle du Stuart.

1° Afrique du Nord et Europe.

Le Royaume-Uni est le premier pays à utiliser le Light Tank M3, qu'elle baptise General Stuart, au combat. Du 15 novembre au 30 décembre 1941, environ 170 Stuart, sur un total de plus de 700 chars anglais, participent à l'Opération Crusader, l'attaque de la 8ème Armée britannique pour briser le siège de Tobrouk, en Libye. Avec cependant des résultats décevants. Bien que les pertes élevées des unités de Stuart soient dues davantage à la supériorité des tactiques et de l'expérience de la Deutsch Afrika Korps, qu'à l'apparente supériorité des blindés allemands de cette période, l'opération révèle plusieurs défauts majeurs. Les critiques et les plaintes portent essentiellement sur la faiblesse de l'armement (canon M5 de 37mm) et l'agencement de compartiment de combat interne. La tourelle, conçue pour deux personnes, est un point faible significatif, et pour tenter d'y remédier, plusieurs unités britanniques ajoutent un troisième membre d'équipage. Le Stuart souffre d'un rayon d'action limité, ce qui dans les grands espaces du désert où les pannes sèches sont fréquentes, représente un grave problème. Du côté positif, les équipages apprécient sa vitesse élevée et sa rusticité. Ces qualités techniques le distinguent des autres types de chars britanniques contemporains, en particulier du Crusader qui équipera la majorité des unités blindées de la 8ème Armée en Afrique du Nord jusqu'en 1942.

Le Stuart britannique reçoit le surnom affectueux de "Honey" (Chérie) par certains de ses équipages. En été 1942, les Britanniques gardent leurs Stuart strictement en dehors des affrontements avec les chars ennemis, et les utilisent exclusivement pour leur rôle primaire, la reconnaissance. Dans plusieurs cas, la tourelle est enlevée pour alléger le véhicule et augmenter sa vitesse et son autonomie. Cette configuration est baptisée "Stuart Recce". Certains chars sont convertis en transport de troupes blindés et appelés "Stuart Kangaroo" (Le Kangourou), et certains autres encore en véhicules de commandement "Stuart Command" avec plusieurs postes radios. Les M3 et les M5 poursuivront leur carrière au sein des forces britanniques jusqu'à la fin de la guerre. En proportion, les Etats-Unis utilisent des chars légers Stuart en plus grande quantité encore.

Photo ci-dessous: M3 Stuart de la 8ème Armée britannique mis hors de combat en Afrique du Nord.


Le second bénéficiaire majeur de la Loi Prêt-Bail en chars M3 est l'Union Soviétique. Cependant, globalement, l'Armée Rouge le trouve inefficace, en considérant sa faible puissance de feu, son blindage insuffisant, l'inflammabilité du moteur en raison de l'essence à haut degré d'octane utilisé. Le moteur radial du M3 posent d'énormes problèmes logistiques aux Soviétiques, plus habitués au moteur diesel moins inflammable. Sa consommation importante lui donne un faible rayon d'action, un problème particulièrement sensible pour un véhicule de reconnaissance. Comparé aux types de chars russes comme le T-34, le M3 est moins adapté aux chemins boueux des périodes printanières et automnales, et aux conditions hivernales sur le Front de l'Est. En 1943, l'Armée Rouge teste le M5, mais juge cette conception améliorée du Stuart aussi inadaptée que le M3. Etant moins désespérée qu'en 1941, les Soviétiques rejettent l'offre des Etats-Unis de leur fournir des M5. Le M3 poursuivra sa carrière opérationnelle au sein de l'Armée Rouge jusqu'en 1944. Mais en général, les Soviétiques apprécient la fiabilité du matériel fournis par les Américains, particulièrement le Sherman, le camion GMC et la Jeep Willis.

Photo ci-dessous: M3 Stuart de l'Armée Rouge pendant la bataille de Stalingrad. Au second plan, on distingue un M3 Grant et un T34.



2° Extrême-Orient, Chine-Birmanie-Inde (CBI) et Pacifique.

L'US Army déploit initiallement 108 Stuart dans les Philippines en septembre 1941, qui équipent les 192ème et 194ème Bataillons de chars. Ces blindés américains combattent pour la première fois du conflit des chars ennemis le 22 décembre 1941, lorsqu'un peloton de 5 M3 commandés par le lieutenant Ben R. Morin engagent des Type 95 Ha-Go du 4ème Régiment de chars de l'Armée impériale japonaise (IJA), au nord de Damortis, sur l'île de Luçon. Les mois suivants, les M3 américains continuent de se livrer à des escarmouches d'arrière-garde, au cours de la désastreuse retraite alliée dans la péninsule de Bataan, le dernier engagement char-contre-char se produisant le 7 avril 1942.

En raison de la prédominance aéronavale dans la Guerre du Pacifique, au Japon l'acier est destiné en priorité à la construction navale et aéronautique. La production des chars destinés à ce théâtre des opérations jouera un rôle mineur pendant toute la durée du conflit. Dans cet environnement de jungle, le char léger M3 et ses homologues japonais démontrent qu'ils peuvent être d'excellents véhicules blindés de combat.

Après que les Japonais aient déferlé dans le Sud-Est asiatique et conquis le Siam (Thaïlande), la Malaisie, Singapour et la Birmanie, le Royaume-Uni détourne les Stuart du 2ème Régiment Royal de Chars et du 7ème Régiment de Hussards d'Afrique du Nord vers le théâtre d'opération Chine-Birmanie-Inde (CBI), où ils affrontent le 14ème Régiment de chars japonais. Lorsque l'IJA est stoppée en Inde au cours de la Bataille d'Imphal-Kohima (mars-juin 1944), un seul Stuart est encore opérationnel. Depuis l'entrée en guerre des Etats-Unis, en décembre 1941, ceux-ci fournissent à la Chine nationaliste et aux pays du Commonwealth des M3/M5 Stuart, puis plus tard des M4 Sherman et M18 Hellcat. Ces unités blindées, supérieurement équipées et entrainées face à leurs homologues ennemis, stoppent toutes les attaques et offensives japonaises dans les dernières phases de la Seconde Guerre mondiale.

Photos ci-dessous: 1° M5A1 Stuart de l'armée nationaliste chinoise sur la Route de Ledo, en 1945. 2° M3 Stuart australien lors de la Bataille de Buna (janvier 1943), en Nouvelle-Guinée.




Bien que les chars légers américains soient très efficaces dans ce type de combat de jungle, les bataillons de chars de l'US Marine Corps effectuent leur transition du M3/M5 Stuart au M4 Sherman au cours de second semestre de l'année 1943.


3° Usage général et TO&E dans l'US Army (1943-1945).

Lorsque l'US Army participe à la campagne d'Afrique du Nord, à partir de novembre 1942, les unités de Stuart forment la majeure partie des divisions blindées américaines. Après la désastreuse bataille de la Passe de Casserine (février 1943), l'Armée américaine, à l'exemple de la Grande-Bretagne, dissout ses "Bataillons de chars légers" et réorganise le "Tableau d'Organisation et d'Equipement" (TO&E) à l'échelon du bataillon et de la division. Désormais, elle subordonne les Stuart dans les "Bataillons de chars moyens" en leur attribuant leur rôle traditionnel: les missions de cavalerie de reconnaissance.

Pour le reste de la guerre en Europe, la division blindée typique de l'US Army compte, suivant le TO&E 1944/1945, trois bataillons de chars (Tank Battalions), trois bataillons d'infanterie blindée (Armored Infantry Battalions) et trois bataillons d'artillerie blindée (Armored Field Artillery Battalions). Chaque bataillons de chars comprend trois chars Sherman de commandement BHQ: un pour le commandant de bataillon (major ou lieutenant-colonel), un pour le commandant en second et un pour l'officier exécutif, un peloton de trois M4(105)W ou M8 HMC d'appui et de soutien d'artillerie, et enfin quatre compagnies de combat: trois de chars moyens M4 Sherman et un de chars légers M5 Stuart. Chacune de ces compagnies comptent un char M4 CHQ pour le commandant de compagnie (un capitaine), un char M4 CHQ pour son officier exécutif (un lieutenant) et trois pelotons de chars. Chacun de ces pelotons, à leur tour, compte cinq véhicules de combat. Soit 17 chars par compagnie et 74 chars par bataillon. Au total, en dotation complète de la division blindée américaine, nous avons donc 222 chars de combat: 171 Sherman et 51 Stuart.

Photo ci-dessous: M5A1 Stuart dans le bocage normand en juillet 1944. On distingue le dispositif Hedgerow Cuter de Culin soudé à l'avant.



4° Période post-2GM.

Après la Seconde Guerre mondiale, plusieurs pays choisissent d'équiper leur armée de Stuart fiables et à bas prix. La Chine nationaliste de Chang Kai-chek, qui a subit d'énormes pertes durant la Guerre civile qui l'oppose aux Communistes, reconstruit son armée en achetant des véhicules aux forces américaines stationnées dans les Philippines. Ces achats incluent 21 M5A1 qui équipent deux compagnies de chars. Ils combattent pour la dernière fois lors de la Bataille de Kuningtou, également appelée Bataille de Kinmen, fin octobre 1949. Affrontements qui leur vaudra le surnom de "Ours de Kinmen".

Photo ci-dessous: M5A1 Stuart "Ours de Kinmen" de la Chine nationaliste.


Les M5 jouent un rôle significatif lors de la Première Guerre indo-pakistanaise (1947-1948), dans la région montagneuse himalayenne du Cachemire. Lors de la Bataille de la Passe de Zoji-la, ils opèrent à presque 4,000 mètres d'altitude. Les Stuart resteront en service dans plusieurs pays d'Amérique du Sud jusqu'en 1996.

Photo ci-dessous: défilé de chars M3 Stuart, lors des cérémonies de l'Independence Day au Paraguay, le 15 mai 2002.


Au cours des années soixantes et septantes, le Portugal les utilise également durant la Guerre civile en Angola, où ses capacités tout-terrain (comparées à celles des véhicules à roues) sont grandement appréciées. En 1967, l'armée portugaise déploit trois M5A1 baptisés "Milocas", "Licas" et "Gina" par leur équipage, dans le nord de l'Angola, où ils sont intégrés au sein du 1927ème Bataillon de cavalerie, commandé par le major Joao Mendes Paulo et stationné à Nambuangongo. Ces chars sont employés principalement pour l'escorte de convois et la lutte anti-insurrectionnelle contre le Front de Libération Nationale Angolais (MPLA), lequel les surnomme "Elefante Dundum" (Eléphants). "Milocas" est détruit dans un incendie accidentel en 1969. "Licas" et "Gina" sont retirés du service actif en 1972.

Le Corps blindé Sud-Africain continue d'utiliser des M3A1 dans des unités de réserve jusqu'en 1955. Plusieurs d'entre-eux sont modernisés et customisés localement en 1962, et resteront en service jusqu'à la fin de 1964. Les derniers Stuart sud-africains sont ferraillés en 1968.


Récapitulatif des variantes et sous-variantes produites.

1° Variantes américaines.

  • M3 (Stuart I). Version de série initiale. 5,811 exemplaires construits. 1,285 M3 rééquipés du moteur diesel Guiberson et désigné Stuart II par les Britanniques. Fin de production des M3 modifiée avec la tourelle du M3A1. Ces exemplaires sont redésignés Stuart Hybrid.
  • M3A1 (Stuart III). 4,621 exemplaires construits entre mai 1942 et février 1943. Nouvelle tourelle sans coupole, installation d'un stabilisateur vertical de tir, suppression des bronsons (sabords gauches et droites) et des deux mitrailleuses Browning cal .30-60 M1919 installés sur le glacis vertical. Des M3A1 rééquipés avec le moteur diesel Guiberson sont désignés Stuart IV par les Britanniques.

    Photo ci-dessous: M3A1 exposé au Yad la-Shiryon Museum, en Israel, 29 octobre 2005.

  • M3A3 (Stuart V). 3,427 exemplaires construits. Variante modifiée pour introduire certains éléments du M5. Arrière de la tourelle agrandi pour recevoir l'équipement radio SCR-508. Augmentation de l'épaisseur du blindage, parois du glacis vertical incliné de 20°, sur le devant et les côtés.

    Photo ci-dessous: M3A3 exposé au Musée Militaire de Belgrade, en Serbie, 2 septembre 2006.

  • M5 (Stuart VI). 2,075 exemplaires construits. Deux moteurs automobile Cadillac V-8. Caisse redessinée similaire à celle du M3A3, mais avec le glacis vertical et le compartiment moteur agrandi. Tourelle du M3A1.
  • M5A1 (Stuart VI). 6,810 exemplaires construits. M5 avec la tourelle du M3A3. Variante majeure des unités américaines en 1943.

    Photo ci-dessous: M5A1 exposé au Musée Militaire de Borden, Ontario, au Canada, 25 août 2005.

  • 75mm Howitzer Motor Carriage HMC M8. 1,778 exemplaires construits entre septembre 1942 et janvier 1944. Châssis du M5, équipé avec un obusier M2/M3 de 75mm dans une tourelle ouverte, et un crochet d'attelage pour une remorque de munitions. Variante destinée aux escadrons (1) de cavalerie de reconnaissance.

    Photo ci-dessous: M8 HMC exposé au Musée des Blindés de Saumur, France, 8 août 2006.

  • 75mm Howitzer Motor Carriage M8A1. Sous-variante du HMC M8 avec le châssis du M5A1.
  • T18 75mm Howitzer Motor Carriage. Canon autopropulsé avec le châssis M3. Obusier M1A1 de 75mm. Projet commencé en septembre 1941 mais abandonné en avril 1942, au profit du HMC M8. Seulement 2 prototypes construits.
  • T82 Howitzer Motor Carriage. Canon autopropulsé avec le châssis M5A1. Obusier M3 de 105mm. Projet annulé en 1945.
  • T56 3in Gun Motor Carriage. Canon autopropulsé avec châssis M3A3. Compartiment moteur installé au centre de la caisse. Obusier de 3 pouces/inches L/50 de 76mm installé dans une casemate à l'arrière. Projet commencé en septembre 1942 puis abandonné en février 1943.
  • T57 3in Gun Motor Carriage. Sous-variante du T56 GMC avec moteur Continental radial du M3 Lee/Grant. projet également abandonné en février 1943.
  • T27/T27E1 81mm Mortar Motor Carriage. M5A1 avec la tourelle remplacée par une structure avec mortier de 81mm et une mitrailleuse Browning .50 M2HB de 12.7mm. Projet abandonné en avril 1944 en raison du peu de pratique pour les équipages et du manque d'espace pour stocker des munitions.
  • T29 4.2in Mortar Motor Carriage. Conception similaire au T27, avec un mortier 4.2 pouces/inches de 107mm. Projet abandonné pour les mêmes raisons.
  • T81 Chemical Mortar Carriage. (2) M5A1 avec mortier de 4.2in tirant des obus fumigènes.
  • M3 Maxson Turret. Variante AA développée en 1942. 4 mitrailleuses jumelées de DCA Browning M2HB cal .50 de 12.7mm montées dans une tourelle conçue par Maxson Corp. Projet abandonné en faveur du Half-Track M16 MGMC.
  • 40mm Gun Motor Carriage T65. Véhicule AA avec châssis du M5A1 rallongé. Armé d'un canon Bofor de 40mm. La production est ordonnée, mais sur le châssis du M24 Chaffee. Ce qui donne le M19 Gun Motor Carriage. (3)
  • 20mm Multiple Gun Motor Carriage T85. Véhicule AA avec châssis du M5A1 rallongé. Armé de quatre canons jumelés Oerlikon de 20mm.
  • M3/M5 Command Tank. M3/M5 de commandement BHQ ou CHQ, avec tourelle remplacée par un poste de mitrailleuse Browning M2 cal .50 de 12.7mm.
  • T8 Reconnaissance Vehicle. M5 avec tourelle remplacée par quatre mitrailleuses M2 de 12.7mm.
  • M3/M3A1 with Stan Flame Gun. Variante avec lance-flamme Ronson installé sur le canon. 20 exemplaires convertis pour l'US Marine Corps en 1943.
  • M5A1 with E5R1-M3 Flame Gun. Lance-flamme E5R1 installé à la place de la mitrailleuse avant (7.62mm) de caisse.
  • M5A1 with E5R2-M3 Flame Gun. Lance-flamme E5R2 installé à la place de la mitrailleuse avant (7.62mm) de caisse.
  • M5 Dozer. Sous-variante M5 du génie équipée d'une lame de bulldozer fixée à deux bras amovibles. Tourelle généralement démontée.
  • M5 with T39 Rocket Launcher. M5 avec lance-roquettes multiples Katiusha. 20 roquettes T39 de 7.2 pouces/inches (182mm). Projet non développé.
  • M5A1 with E7-7 Flame Gun. Lance-flamme E7-7 installé à la place du canon de tourelle.
  • M5A1 with E9-9 Flame-Throwing Equipment. Un seul prototype. Projet annulé.
  • M5A1 with E8 Flame Gun. Tourelle remplacée par une casemate équipée d'un lance-flamme E8. Un seul prototype. Projet annulé.


(1) Squadron: désignation typique dans la nomenclature employée par la cavalerie américaine. Equivalent du Bataillon d'infanterie. Troop est l'équivalent de la Compagnie d'infanterie.

(2) Dans la nomenclature de l'US Army, le mot Chemical désigne la capacité d'emport de munitions fumigènes ou lacrymogènes.

(3) Blogosphère Mara: Char léger M24 Chaffee



2° Variantes britanniques.

  • Stuart Recce. Véhicule de reconnaissance avec tourelle démontée.
  • Stuart Kangaroo. Véhicule IFV de transport blindé de troupes.

  • Stuart Command. Véhicule de commandement équipé de plusieurs postes radios.
  • Stuart Artillery Tractor. Véhicule similaire au Recce ou au Kangaroo, mais destiné à tracter des canons QF17-Pounder.


3° Variantes brésiliennes.

Au cours des années septantes, la firme brésilienne Bernardini développe une série de transformations radicales sur des Stuart en service dans l'armée de terre.

  • X1A. Basé sur le châssis M3A1. Equipé d'un nouveau moteur diesel Saab-Scania de 280 chevaux (210kW), d'une suspension améliorée, de nouvelles plaques de blindage, d'un système de contrôle de tir moderne et d'un canon DEFA de 90mm dans une tourelle redessinée. 80 exemplaires produits.
  • X1A1. Un X1A avec une suspension améliorée à trois boogies, au lieu de deux habituels. Projet non développé.
  • X1A2. Basé sur le X1A1, cette variante complètement "relookée" n'a plus rien de comparable avec le M3 d'origine. La caisse est redessinée et agrandie, sa masse passe à 17 tonnes, avec un équipage de trois hommes, un canon DEFA de 90mm et un moteur diesel Saab-Scania de 300 chevaux (220kW). 30 exemplaires sont construits.

    Photo ci-dessous: X1A2 brésilien.



Article rédigé le 15 décembre 2014.


Sources principales:
M3 Stuart (Wikipedia.org)


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